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CASSINI-HUYGENS

2 sondes à l’assaut des mystères de Saturne

Lancée en 1997 par la NASA et l’ESA, Cassini-Huygens est la première mission consacrée exclusivement à l'exploration de Saturne et de ses lunes. En 2004, Cassini a largué la sonde Huygens à la surface de Titan, la plus grande lune de Saturne.


S’il est une planète qui est longtemps restée mystérieuse, c’est bien la planète Saturne. Afin de mieux la connaître ainsi que ses satellites, Cassini a quitté la Terre le 15 octobre 1997. Avec à son bord la sonde Huygens, destinée à être larguée dans l’atmosphère dense de Titan, la principale lune de Saturne. En 2004, le couple Cassini-Huygens est parvenu aux abords de la planète aux anneaux, autour de laquelle il s'est mis en orbite. Cassini a alors entamé sa mission, consistant à étudier l'atmosphère, la magnétosphère et les anneaux de Saturne ainsi que  ses satellites (Titan, Encelade, Rhéa…). Quelques mois après sa mise en orbite, Cassini a libéré la sonde Huygens, laquelle a étudié pendant plusieurs heures l’atmosphère de Titan avant de se poser à sa surface. La descente et l’atterrissage de Huygens sur Titan a fourni aux scientifiques de précieuses informations sur l'atmosphère et le sol de ce satellite.

Développé par la NASA, l’orbiteur Cassini dispose de 12 instruments, tandis que la sonde Huygens, fournie par l’ESA dans le cadre du programme Horizon 2000, en possède 6. Si la contribution de la France dans le développement et l'exploitation de ces instruments est conséquente (le CNES participe à la réalisation de la moitié des expériences scientifiques embarquées sur l’orbiteur et la sonde), elle concerne plus particulièrement 2 instruments, embarqués à bord de Huygens. D'une part, l’instrument ACP (Aerosol Collector and Pyrolyser), destiné à analyser la composition chimique des aérosols, développé par le LATMOS (Laboratoire Atmosphères, Milieux, Observations Spatiales, Paris-Guyancourt). Et d'autre part HASI (Huygens Atmosphere Structure Instrument), un ensemble de capteurs conçu pour mesurer les propriétés de l'atmosphère de Titan, dont le responsable scientifique, Marcello Fulchignoni, est un membre du LESIA (Laboratoire d'études spatiales et d'instrumentation en astrophysique, Meudon). Notons enfin que l’ESA a confié la maîtrise d’œuvre de la sonde Huygens à Thales Alenia Space (Cannes).

 Mise à jour : Février 2015.

CASSINI-HUYGENS
Date de lancement 15 octobre 1997
Domaine d'étude Satellite d'exploration issu d'une coopération ESA/NASA dédié à l'étude de l’atmosphère de Saturne, son champ magnétique, ses anneaux et ses satellites naturels dont Titan
Instruments CAPS, CDA, CIRS, INMS, ISS, MAG, MIMI, RADAR, RPWS, RSS, UVIS, VIMS (pour l'orbiteur) et ACP, DISR, DWE, GCMS, HASI, SSP (pour le module de descente)
Position Orbite saturnienne (depuis 2004)
Durée de vie nominale 4 ans, extension jusqu'à septembre 2017
Masse 5 712 kg (Cassini : 2 125 kg, Huygens : 320 kg, carburant : 3 267 kg)


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